L'angoisse de séparation chez l'enfant

Chaque enfant ou presque traverse une phase pendant laquelle il semble perplexe, timide, voire apeuré face aux inconnus. Durant cette période, la mère est généralement la seule personne référente pour l'enfant, ce qui exige un investissement supplémentaire de sa part.

A quel âge les bébés commencent-ils à craindre les inconnus?

Entre le sixième et le huitième mois environ, les bébés commencent à avoir peur des inconnus et à refuser de se séparer de leur mère: c'est l'angoisse du huitième mois ou angoisse de séparation. Votre bébé, qui était pourtant si joyeux et ouvert, se montre sceptique et méfiant à l'égard des inconnus, parfois même à l'égard de son père et de ses grands-parents? C'est la période où il cherche refuge auprès de sa maman. Souvent, les enfants se cachent derrière leur mère, tendent désespérément les bras vers elle ou enfouissent leur tête dans son giron.

L'angoisse de séparation est plus ou moins intense selon les bébés. Certains pleurent et crient, d'autres se contentent de détourner la tête ou de jeter un regard suspicieux aux inconnus. La durée de cette phase de développement varie également d'un enfant à l'autre. Au cours de la deuxième et de la troisième année, la peur des inconnus est plus prononcée, mais elle se dissipe peu à peu jusqu'à la fin de la troisième année. Par la suite, les enfants gagnent en assurance: cela va de pair avec une amélioration de leur capacité à s'exprimer et à nommer les comportements souhaités et non souhaités chez l'autre.

Pourquoi les bébés ont-ils peur des inconnus?

L'angoisse de séparation constitue une étape essentielle du développement psychologique de l'enfant. C'est en effet le signe que votre enfant commence à distinguer les visages connus des visages inconnus et à reconnaître les visages qui lui sont familiers. Par ailleurs, la peur des inconnus montre un attachement solide et profond entre la mère et l'enfant. Souvent, ce phénomène survient quand l'enfant commence à découvrir son environnement de manière plus autonome. L'enfant a alors besoin d'un lieu sûr, d'un havre de paix où se réfugier en cas de danger: il le trouve en la personne de sa maman. Cela témoigne de sa confiance en sa mère.

Généralement, les bébés ont davantage peur des hommes que des femmes et des adultes que des enfants. Cela est sans doute lié à la taille et aux traits du visage des uns et des autres.

L'intensité de l'angoisse de séparation chez l'enfant est déterminée par son tempérament, mais aussi par d'autres facteurs: quand la personne référente – généralement la mère – se montre ouverte à l'égard de personnes étrangères, l'enfant le sera aussi. De plus, les expériences de l'enfant et son humeur du jour jouent également un rôle dans son comportement.

Comment réagir si votre enfant a peur des inconnus?

Cette phase de développement peut être éprouvante, particulièrement pour la mère, qui constitue le point d'ancrage de l'enfant. En tant que figure protectrice de votre bébé, vous devez tenir compte des points suivants:

  • Prenez l'angoisse de votre enfant au sérieux.
  • Proposez un refuge à votre enfant. S'il est très craintif, prenez-le dans vos bras.
  • Si votre enfant se sent protégé et en sécurité, sa curiosité s'éveillera. Il montrera de lui-même davantage d'intérêt pour les inconnus et s'en approchera tout naturellement.
  • Expliquez aux gens que votre enfant traverse cette phase particulière. Cela permettra d'éviter tout malentendu si votre enfant se met à avoir peur de personnes de son entourage, p. ex. ses grands-parents.
  • Veillez à ce que les inconnus s'approchent en douceur de votre enfant car la peur des personnes étrangères peut être provoquée par un comportement excessivement bruyant ou familier à leur égard. 
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